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Principales contaminantes

Un contaminante es toda sustancia ajena a la composición de la atmósfera que pasa a ella y permanece allí durante un tiempo. En esta categoría también se incluyen todas aquellas sustancias que conforman la atmósfera pero que se presentan en concentraciones superiores a las naturales.

Estas sustancias no son siempre de origen antropogénico; algunas acciones naturales, como las erupciones volcánicas y las tormentas de arena, entre otras, también pueden provocar episodios de contaminación atmosférica. Aún así, cuando se habla de contaminación atmosférica se hace referencia a acciones de origen antropogénico.

Algunos de los contaminantes que se estudian en aire son:

- Partículas: según el tamaño, son sedimentables (> 30 µm), partículas en suspensión (< 30 µm), partículas respirables (< 10 µm), o humos (< 1 µm).
- Compuestos de azufre: SO2, H2S, H2SO4 mercaptanos, sulfuros, etc.
- Compuestos de nitrógeno: NO, NO2, NOx, NH3, etc.
- Compuestos de carbono: CO, CO2, CH4, HCT, etc.
- Halógenos y compuestos halogenados: Cl2, HCl, HF, CFC, etc.
- Oxidantes fotoquímicos: O3, peróxidos, aldehídos, etc.

Según su origen se pueden clasificar en: 

- Primarios: Procedentes directamente de las fuentes de emisión.
- Secundarios: Originados en la atmósfera a partir de diferentes procesos y reacciones de los contaminantes primarios.

En las tablas siguientes se muestran las características y las fuentes principales de los contaminantes más importantes que se miden actualmente.

Para más información sobre otras fuentes emisoras y sus factores de emisión se puede consultar The EMEP/EEA air pollutant emission inventory guidebook de la Agencia Europea de Medio Ambiente.

SO2 (dióxido de azufre)
CaracterísticasFuentes emisoras antropogénicas
  • Gas incoloro y de olor fuerte y sofocante
  • En una atmósfera húmeda se transforma en ácido sulfúrico y causa la deposición ácida
  • A partir de concentraciones > 0,1 ppm se produce una importante reducción de la visibilidad
  • Refinerías de petróleo
  • Transporte: principalmente vehículos de gasoil
  • Centrales térmicas
  • Combustión de carburantes: líquidos y sólidos
  • Cementeras
NO2 (dióxido de nitrógeno)
CaracterísticasFuentes emisoras antropogénicas
  • Gas de color amarronado y de olor irritante
  • Tóxico en altas concentraciones
  • Interviene en la formación de la niebla fotoquímica
  • Transporte
  • Centrales térmicas
  • Combustión de carburantes: gas natural, líquidos y sólidos
  • Incineradoras
  • Cementeras
  • Fábricas de vidrio
  • Refinerías
O3 (ozono)
CaracterísticasFuentes emisoras antropogénicas
  • Gas incoloro y de olor agradable
  • Muy oxidante e irritante
  • Es un contaminante secundario, es decir, no es emitido por ningún foco
  • De origen fotoquímico, es decir, se forma por la acción de la luz solar y en presencia de óxidos de nitrógeno e hidrocarburos
H2S (sulfuro de hidrógeno)
CaracterísticasFuentes emisoras antropogénicas
  • Gas incoloro y con fuerte olor (olor a huevo podrido)
  • Límite olfactible muy bajo (a partir de 2 ppb)
  • Tóxico en altas concentraciones y en exposiciones cortas de tiempo
  • Fabricación de pasta de papel
  • Refinerías
  • Industria de curtidos
  • Depuradoras de aguas residuales
CO (monóxido de carbono)
CaracterísticasFuentes emisoras antropogénicas
  • Gas inodoro e incoloro
  • Tóxico en altas concentraciones y en exposiciones cortas de tiempo
  • Gran indicador del tráfico
  • Transporte: principalmente vehículos de gasolina
  • Centrales térmicas
  • Combustión de carburantes: gas natural, líquidos y sólidos
  • Incineradoras
  • Quemas agrícolas
  • Refinerías
  • Cementeras
  • Fábricas de vidrio y cerámica
Material particulado
CaracterísticasFuentes emisoras antropogénicas
  • Partículas sólidas y/o líquidas que entran a la atmósfera, procedentes de fuentes naturales y antropogénicas.
  • PM10 fracci��n de la materia particulada en suspensión que pasa a través de un cabezal selectivo de medida con una eficiencia de corte del 50% para un diámetro aerodinámico de 10 µm.
  • PM2.5: fracción de la materia particulada en suspensión que pasa a través de un cabezal selectivo de medida con una eficiencia de corte del 50% para un diámetro aerodinámico de 2.5 µm.

  • Tráfico.
  • Fuentes estacionarías de combustión: calefacción doméstica, industria, incineración de residuos industriales y urbanos y centrales térmicas de combustibles fósiles.
  • Construcción, canteras y minería.
  • Cementeras.
  • Industria cerámica.
  • Fundición.
  • Fuegos forestales y agrícolas.
  • Agricultura.
Hidrocarburos aromáticos policíclicos
CaracterísticasFuentes emisoras antropogénicas
Constituyen un grupo de compuestos que se caracterizan por tener dos o más anillos aromáticos formados íntegramente por carbono e hidrógeno. Las propiedades fisicoquímicas varían considerablemente y dependen de cada compuesto en concreto.
Algunos son semivolátiles lo que hace que se distribuyan entre el aire, el agua y el suelo siguiendo fenómenos de deposición y revolatilización.
El compuesto que está legislado es el benzo(a)pireno.

  • Industriales: procesos de fundición, producción de aluminio primario y conservación de la madera.
  • Domésticas: asociadas a combustibles fósiles (madera y carbón).
  • Tráfico.
  • Agricultura.

Metales (Ni, Cd, As, Pb)
CaracterísticasFuentes emisoras antropogénicas
Se determina el Níquel (Ni), Cadmio (Cd) Arsénico (As) y Plomo (Pb) presentes en la fracción PM10 del material particulado.
 
1- Plomo: es un elemento de alta densidad, flexible y maleable. Presenta un gran número de aplicaciones industriales, tanto en su forma elemental como sus compuestos y aleaciones.

1- Plomo

  • Minería.
  • Fundición, producción, uso, reciclaje y eliminación de productos con plomo.
  • Quema de madera y combustibles fósiles.

2- Níquel: es un elemento muy abundante en el núcleo de la Tierra pero menos abundante en la corteza terrestre. Presenta un gran número de aplicaciones industriales.
  • Combustión.
  • Operaciones metalúrgicas a alta temperatura.
  • Operaciones de producción de níquel primario.
3- Cadmio: es un elemento poco abundante en la corteza terrestre. Se presenta asociado principalmente con cinc, plomo y cobre y se produce principalmente como subproducto de la industria del cinc.
  • Combustión.
  • Procesos de producción de cinc, cobre y plomo.
  • Restos de incineración.
  • Producción de hierro y acero.
4- Arsénico: presenta una gran variedad de compuestos inorgánicos y orgánicos.
  • Combustión.
  • Procesos de fundición.
Cl2 (cloro)
CaracterísticasFuentes emisoras antropogénicas
  • Gas de color amarillo verdoso y de olor sofocante
  • Tóxico en altas concentraciones
  • Petroquímicas
  • Industria química
HCl (cloruro de hidrógeno)
CaracterísticasFuentes emisoras antropogénicas
  • Gas incoloro de olor intenso e irritante
  • Petroquímicas
  • Industria química
  • Procesos de limpieza y decapado de metales
  • Incineradoras
Benceno
CaracterísticasFuentes emisoras antropogénicas
Es un hidrocarburo aromático, de fórmula molecular C6H6. Es un líquido incoloro a temperatura ambiente. Es un compuesto orgánico volátil.
  • Tráfico y otras fuentes móviles.
  • Producción de energía.
  • Calefacción doméstica.


En la tabla siguiente sólo se muestran las principales fuentes emisoras contaminantes en el aire y los contaminantes más significativos que emiten. Por lo tanto, esto no excluye la existencia de otras fuentes emisoras y emisiones de más contaminantes de forma menos importante.  

Para más información sobre otras fuentes emisoras y sus factores de emisión se puede consultar The EMEP/EEA air pollutant emission inventory guidebook de la Agencia Europea de Medio Ambiente.

 

Principales fuentes emisoras antropogénicasSO2NO2COH2SCOVHClCl2PSTPbOtros metales pesados
Centrales térmicas x x x         x    
Cementeras x x x         x    
Quemas agrícolas     x         x    
Depuradoras de aguas residuales       x x          
Extracción de áridos y minería               x    
Fábricas de cerámica   x x         x x  
Fábricas de vidrio x x x         x   x
Fabricación de pinturas         x          
Fabricación de pasta de papel       x       x    
Fundiciones               x x x
Incineradoras   x x     x   x   x
Industria de curtidos       x x          
Industria química         x x x      
Industria que utiliza disolventes         x          
Plantas asfálticas               x    
Procesos de combustión:
  • gas natural
  x x              
  • combustibles líquidos y sólidos
x x x         x    
Procesos de molturación               x    
Refinerías x x x x x     x    
Transporte:
  • gasolina
  x x   x     x x  
  • gasoil
x x     x     x    
  • GPL
  x x   x     x    
  • GN
  x x         x    
  • Biodiesel
  x x   x     x    
  • Bioetanol
  x x         x    
Fecha de actualización: 04.03.2009